¿Podría desplazar el coronavirus a la gripe en Europa este invierno?

PARÍS, 1 dic (Reuters) – Mientras los europeos se preparan para un duro invierno con la amenaza de un aumento de las infecciones por COVID-19, el mínimo número de casos de gripe registrados hasta ahora apunta a un posible resquicio de esperanza.

Los datos disponibles para Europa desde principios de octubre, cuando el número de casos de gripe suele empezar a aumentar, recuerdan las bajas cifras observadas en el hemisferio sur a principios de este año y en Estados Unidos, donde la temporada de gripe también acaba de empezar.

Algunos médicos dicen que la combinación de los confinamientos, el uso de mascarillas y el lavado de manos parece haber frenado el contagio de la gripe, aunque advierten que los datos deben tratarse con cautela porque faltan semanas o incluso meses para el pico de la temporada.

Según Flu News Europe, una plataforma de vigilancia conjunta del Centro Europeo para la Prevención y el Control de las Enfermedades y la Organización Mundial de la Salud que recoge muestras en 54 regiones europeas, solo se diagnosticó gripe a una persona de las 4.433 pruebas de muestra realizadas entre el 28 de septiembre y el 22 de noviembre.

Estas muestras equivalen a una tasa de positividad del 0,02%, muy por debajo del umbral del 10% que la OMS considera “epidémico” en lo que respecta a la gripe.

En la misma época del año pasado, este porcentaje se situó en el 15%.

Los laboratorios públicos y clínicos de Estados Unidos han registrado menos de 500 casos en total y ninguna muerte desde el 27 de septiembre, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos.

Aunque los científicos advierten que la pandemia de coronavirus ha reducido el número de pruebas de la gripe, la baja tasa registrada hasta ahora en las muestras europeas proporcionará cierto consuelo a los Gobiernos y a las autoridades sanitarias, que temían un doble impacto del brote de COVID-19 y de la gripe que abrumara a los hospitales durante el invierno.

“En cualquier año típico, deberíamos ser testigos de cientos de casos de gripe en esta etapa en Europa y otros lugares”, dijo a Reuters Bruno Lina, virólogo principal de Hospices Civils de Lyon, que dirige 13 hospitales en la tercera ciudad más grande de Francia.

“Las medidas adoptadas para prevenir la transmisión de COVID-19 son muy eficaces contra la gripe y otros virus respiratorios”.

Él y otros dos expertos también mencionaron el posible efecto de la “interferencia viral” —también conocida como resistencia a la superinfección—, un mecanismo por el cual el estar expuesto a un virus desencadena una respuesta inmunológica que es mortal para otros patógenos.

“En este caso, esto significa que el coronavirus está llenando actualmente un espacio que hace muy difícil, si no imposible, que otros virus respiratorios como la gripe coexistan con él”, dijo.

Los virus de la gripe estacional causan entre 4 y 50 millones de infecciones cada año y hasta 70.000 europeos mueren anualmente por causas relacionadas con la gripe, especialmente entre los adultos de mayor edad y los grupos de riesgo.

Las muertes en Europa atribuidas a la COVID-19 han superado las 370.000 en lo que va de año.

INCERTIDUMBRES

Varios científicos advirtieron que cualquier éxito en la reducción de los contagios por COVID podría también reducir la interferencia viral que mantiene a raya a la gripe. Las infecciones de gripe suelen alcanzar su punto máximo en las primeras semanas del año en el hemisferio norte. Este año en Europa fue en febrero.

Ante la relajación de las restricciones previstas en muchos países para permitir las reuniones festivas de Navidad y Año Nuevo, las autoridades sanitarias temen que la lucha contra la pandemia pueda resultar más difícil.

Otra incertidumbre radica en las tasas de absorción de la vacuna contra la gripe. Los expertos dicen que las tasas varían mucho en toda la región europea a pesar de las campañas estatales que instan a los ciudadanos este año a vacunarse contra la gripe lo antes posible.

El bajo número de infecciones registradas hasta ahora podría desalentar a los que aún no se han vacunado de recibir la vacuna, dijo Edward Hill, investigador de la Universidad de Warwick.

Las bajas cifras de la gripe también suponen un reto para los fabricantes de vacunas en su preparación para la temporada 2021/22.

Cada año, a finales de febrero, la OMS recomienda las cepas que los fabricantes utilizarán para las vacunas durante la siguiente temporada de invierno en el hemisferio norte.

Los principales fabricantes de medicamentos como GlaxoSmithKline, Sanofi, Abbott y Seqirus aumentaron los suministros a la región en un promedio del 30% este año en previsión de una mayor demanda, aunque los suministros a algunos países todavía se quedaron cortos.

“Dado que la prevalencia de la gripe que circula por todo el mundo es increíblemente baja en estos momentos, la OMS puede no tener las miles de muestras positivas de gripe en las que suele confiar para tomar decisiones de selección de cepas”, dijo Matthew Downham, experto del grupo de trabajo sobre la gripe Vacunas Europa de la EFPIA.

“La OMS podría tener que posponer marginalmente su recomendación de selección de cepas hasta marzo para una o más cepas”. Esto, a su vez, puede plantear retos adicionales a los fabricantes”.

La OMS no respondió hasta el momento a una solicitud de comentarios para este artículo.

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