La NASA consigue convertir CO2 de Marte en oxígeno puro respirable

La NASA ha conseguido un nuevo hito en la reciente misión a Marte: convertir dióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno puro respirable.

La extracción sin precedentes de oxígeno del delgado aire de Marte se logró el martes mediante un dispositivo experimental a bordo del Perseverance, un explorador científico de seis ruedas que aterrizó en el planeta rojo el 18 de febrero después de un viaje de siete meses desde la Tierra.

En su primera activación, el instrumento del tamaño de una tostadora, denominado MOXIE, abreviatura de Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment, produjo 5 gramos de oxígeno, equivalente a aproximadamente 10 minutos de respiración para un astronauta, indicó la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio de EE.UU. (NASA, por sus siglas en inglés)

Aunque la producción inicial fue modesta, la hazaña marca la primera extracción experimental de un recurso natural del medio ambiente de otro planeta para uso directo por parte de los humanos.

“MOXIE no es solo el primer instrumento que produce oxígeno en otro mundo”, señaló en un comunicado Trudy Kortes, directora de demostraciones de tecnología dentro de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA.  

El instrumento funciona mediante electrólisis, que utiliza calor extremo para separar los átomos de oxígeno de las moléculas de dióxido de carbono, que representa aproximadamente el 95 % de la atmósfera de Marte.

El 5 % restante, que tiene apenas alrededor del 1 % de la densidad de la atmósfera de la Tierra, consiste principalmente en nitrógeno molecular y argón. El oxígeno existe en Marte en cantidades insignificantes.

Pero, un suministro abundante se considera fundamental para la eventual exploración humana del planeta rojo tanto como una fuente sostenible de aire respirable para los astronautas como un ingrediente necesario para que el combustible de cohetes alcance para el regreso a casa.

Según la NASA, sacar a cuatro astronautas de la superficie marciana requeriría alrededor de 15 000 libras (7 toneladas métricas) de combustible para cohetes, combinado con 55 000 libras (25 toneladas métricas) de oxígeno.

Transportar una máquina de conversión de oxígeno de una tonelada a Marte es más práctico que tratar de transportar 25 toneladas de oxígeno en tanques desde la Tierra, dijo el investigador principal de MOXIE, Michael Hecht, del Instituto de Tecnología de Massachusetts, en el comunicado.

Los astronautas que vivan y trabajen en Marte requerirían quizás una tonelada métrica de oxígeno entre ellos para un período de un año, detalló Hecht.

MOXIE está diseñado para generar hasta 10 gramos por hora como prueba de concepto, y los científicos planean hacer funcionar la máquina al menos otras nueve veces durante los próximos dos años en diferentes condiciones y velocidades.

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